¿Quién quiere saber? ¿Qué es un exoplaneta?

02 de Octubre de 2019


¿Quién quiere saber? ¿Qué es un exoplaneta?

 

Los PLANETAS de nuestro sistema solar orbitan (dan vueltas) alrededor del Sol, mientras que los EXOPLANETAS (a veces llamados exomundos) son planetas que orbitan en torno a otras estrellas, distintas a nuestro Sol. Debido a las enormes distancias a otras estrellas (la más cercana es Próxima Centauri, que está a unos 4 años luz de nosotros) y a lo débil de la luz que reflejan (los planetas casi no emiten luz propia en colores visibles) en comparación con sus estrellas asociadas, es muy complicado detectar exoplanetas con telescopios de forma directa.

Así, los astrónomos usan formas indirectas para detectar estos planetas. Una de estas técnicas se basa en el efecto gravitatorio que los exoplanetas ejercen en el movimiento de las estrellas que orbitan. Cuanto más masivo es un exoplaneta, mayor es el efecto que tiene en el movimiento de la estrella que acompaña. Por eso, con esta técnica se han detectado planetas gigantes (de hecho cientos de ellos), como Júpiter o mayores. Los exoplanetas de tipo terrestre, que son mucho más chicos, son más complicados de detectar así.  

Otro método para detectar exoplanetas es la denominada técnica de tránsito, que consiste en medir la disminución del brillo de una estrella en el momento en el que un planeta que gira a su alrededor pasa por delante de ella (se dice que "transita" por delante de la misma), tapando parte de su luz. La variación en el brillo de la estrella durante el tránsito, además de develar la existencia de un exoplaneta, ofrece información acerca del tamaño de la estrella, de la duración del año del exoplaneta y de su distancia a la estrella. Usando este método, el telescopio espacial de la NASA Kepler lanzado en 2009, ha podido detectar la presencia de miles de exoplanetas (se ha confirmado la existencia de más de 4000 hasta el momento). Ahora sabemos que casi cada estrella en nuestro Universo debe tener uno o varios exoplanetas girando a su alrededor.

Este año, la Unión Astronómica Internacional (IAU) ha encomendado al Nodo Nacional Argentino para la Difusión de la Astronomía (NOC), la misión de nombrar el exoplaneta HD 48265b y su estrella anfitriona. En la página http://sion.frm.utn.edu.ar/NOC-Argentina/index.php/iau100-bautismo-de-exoplanetas/ podemos votar por una opción  para nombrar este sistema extrasolar.

Imagen: Exoplaneta PH1

Crédito: Haven Giguere/Yale