¿Quién quiere saber? ¿Un Megaterio es un Dinosaurio?

26 de Septiembre de 2019


¿Quién quiere saber? ¿Un Megaterio es un Dinosaurio?

El megaterio, aunque sea tan grande y tan alto como un Dinosaurio, NO pertenece a la familia de los dinosaurios, ni siquiera convivieron en el mismo tiempo en la historia de la Tierra. Los dinosaurios aparecieron en el Triásico tardío (hace aproximadamente unos 240 millones de años  antes del presente)  y rápidamente comenzaron a dominar la tierra, conduciendo a la extinción de otros grupos de reptiles que eran abundantes hasta ese momento.  Los dinosaurios se reúnen y se definen por un número de caracteres compartidos, y muchos de estos rasgos tiene que ver postura: todos tienen  sus extremidades inferiores completamente verticales soportando el peso de sus cuerpos (ya sean bípedos o cuadrúpedos).

El Megatherio es un mamífero  y formó parte de la llamada megafauna cuaternaria de América del Sur, junto a los gliptodontes, las macrauquenias y los toxodontes. Los fósiles de Megaterio fueron populares durante finales del siglo XVIII y principios del siglo XIX hasta el descubrimiento de los dinosaurios. Se han encontrado numerosos fósiles en diferentes zonas  de América del Sur como Chile, Argentina, Bolivia, Perú, Brasil, Paraguay y Uruguay.

Los megaterios fueron los mamíferos edentados y placentarios más grandes que habitaron las zonas intertropicales en el continente americano y vivió durante el período Pleistoceno, hace más de 2,58 millones de años, y desapareció junto con otras especies hace unos 9 mil años. Como aparentemente no tenía enemigos naturales, tendría hábitos diurnos. Tenía un esqueleto robusto con una gran cintura pélvica y una ancha y musculosa cola. Al igual que los actuales osos hormigueros, caminaba sobre los lados de sus pies y manos, debido a que sus garras evitaban que pudiera poner las palmas y plantas de los mismos sobre el suelo. Su enorme tamaño le permitía alimentarse a alturas elevándose sobre sus poderosas patas traseras y usando su cola para formar un trípode. La dieta de estos animales consistiría de hojas de plantas tales como las yuccas, agaves y pastos.

Los Megatherium americanum pesaban más de 3 toneladas y llegaban a medir más de 6 metros de longitud de la cabeza a la cola. Los Megaterios poseían mandíbulas poderosas y en cada maxilar, carente de colmillos, había 4 grandes molares desprovistos de esmalte que crecían a medida que se desgastaban. Estaba provisto de patas cortas, pies muy grandes, robustas garras encorvadas. Los análisis biomecánicos también sugieren que tenían adaptaciones para el bipedalismo.

 

Habitó en ambientes de bosques y praderas de las áreas levemente boscosas de Suramérica de donde era una especie endémica y estaba adaptado a hábitats de clima templado, árido o semiárido.

 

¿Cómo se explica su desaparición? Una de las posibles causas es la expansión de la población de los cazadores humanos. Otra explicación basada en el uso de modelos bioclimáticos indica que las áreas de los hábitats adecuados para Megaterio se encogieron y se volvieron más fragmentados a mediados del Holoceno contribuyendo a su desaparición.